Introducción A La Estimación De La Edad De Muerte Mediante La Histomorfometría

cráneo

Dado que el post que más se visita en el blog es ¿Qué son las osteonas? he pensado que es posible que os resulte interesante (o útil) que hable sobre algunos métodos para la estimación de la edad de muerte de individuos mediante el uso de técnicas de histomorfometría. Para los que no saben de qué hablo lo simplificaré todo lo que pueda: en muchas ocasiones los investigadores encuentran restos óseos (hablo de restos humanos) de individuos de los cuales desconocen absolutamente todo, incluido la edad a la que murieron. Para llegar a averiguarlo pueden usarse diversos métodos y uno de los más fiables son los histomorfométricos.

– Pero, ¿Qué es la Histomorfometría y para qué nos sirve?

Para empezar voy a aclarar un poco qué es la histomorfometría: mientras que la histomorfología es sinónimo de la histología y se centra en el estudio de la composición y la estructura de los elementos del tejido, la histomorfometría cuantifica sus componentes estructurales. Estas técnicas se apoyan en el hecho de que los huesos tienen la propiedad única de proporcionar un registro vivo y dinámico de los eventos metabóicos codificados en su microestructura.

Estos métodos permiten la estimación de la edad fisiocronológica, evaluar la presencia de enfermedades mediante estudios de histopatología, se aplica en el estudio de las condiciones de vida de poblaciones pasadas y en la reconstrucción de la edad de muerte de individuos no identificados.

– ¿Cómo usamos esta metodología?

Estas técnicas son bastante recientes por lo que existen diversas ecuaciones y formas de realizar estos estudios y aun siguen trabajando en mejorarlas…. ¿En qué se diferencian? Pues normalmente en el hueso o fragmento óseo que utilices, es decir, para cada hueso tienes un método. Si tienes la suerte de poder estudiar el esqueleto completo es recomendable escoger las costillas (por motivos que más abajo os explico) y si no tienes el esqueleto completo… tendrás que escoger los huesos que te permitan un mejor estudio.

– Costillas, ¿Por qué?

Las costillas forman parte del esqueleto no apendicular y sufren menos los factores biomecánicos de remodelación ósea (que son independientes de la edad) que los huesos largos de las piernas donde tradicionalmente se realizaban este tipo de estudios, por tanto las costillas suelen reflejar más directamente la edad real de muerte del individuo.

– ¿Qué se hace con el hueso?

Para estudiar y contar los elementos del tejido óseo primero se debe preparar la muestra, esto consiste en cortar un fragmento de costilla de aproximadamente 2 cm de la región central del hueso. Si se trata de una muestra arqueológica es mejor que integres el fragmento en resina antes de seguir con la preparación.

bloque resina y hueso
Vista lateral de un fragmento de costilla de Homo sapiens

Después de cortar una lámina fina de aproximadamente 1 mm de grosor que se irá puliendo hasta quedar en 0.75 mm (para más detalle del proceso recomiendo leer los trabajos de Paine, el objetivo de este post es dar una visión general).

Cuando ya tenemos montada la muestra histológica queda la parte más tediosa: dejarte los ojos en el microscopio para hacer conteo de osteonas. Para esto es mejor que tengáis a mano herramientas como un software de imagen que podáis acoplar al microscopio óptico de luz transmitida o al microscopio óptico de luz polarizada y también que le deis uso al Photoshop para hacer un conteo sobre la imagen mucho más sencillo. Os dejo un ejemplo, en este caso se trata de una lámina procedente de restos de un individuo Neandertal:

cuadricula costilla

– Método de Stout & Paine (1992)

Stout y Paine fueron los pioneros en el estudio histomorfométrico con costillas. Esta técnica necesita que se realice un conteo de las siguientes variables: población de osteonas secundarias intactas (Pi), la población de osteonas secundarias fragmentarias (Pf) y por último el tamaño del área estudiada (B.Ar). Con estas 3 medidas obtendrás la OPD o Densidad de Población Osteonal:
OPD = Pi + Pf / B.Ar

La ecuación de estimación de edad de muerte:
LnEdad = 2,343 + 0,050877 (OPD) +- 3,9

Espero que os haya resultado de utilidad este acercamiento a la histomorfometría y la estimación de la edad de muerte. No he querido ser demasiado precisa ya que es un tema complejo y existen trabajos que os pueden adentrar más en el tema, la idea era dar una visión general introductoria.

-Texto adaptado del PFC “Estimación de la edad de muerte en restos neandertales de El Sidrón (Asturias) mediante métodos de histomorfometría”

Lecturas recomendadas:

-Tiesler V, Cucina A, and Streeter M. 2006. Manual de histomorfología en hueso no descalcificado. Mexico: Ediciones de la Universidad Autónoma de Yucatán.
– Stout SD. 1992. Methods of Determining Age at Death Using Bone Microstructure. En: Saunders S, and Katzenberg M, editors. Skeletal Biology of Past Peoples: Research Methods. New York: Wiley-Liss, Inc. p 21-35.
-Stout SD, and Paine RR. 1992. Histological age estimation using rib and clavicle. American Journal of Physical Anthropology 87(1):111-115.
-Paine R. 2007. How to equip a basic histological lab for the anthropological assessment of human bone and teeth. Journal of Anthropology Sciences. 85:213-219.

La Vida: Una Biografía No Autorizada

la Vida Richard Fortey

Hace unas semanas hice una adquisición de las buenas en una librería de segunda mano, iba buscando alguna novelilla interesante cuando de repente ví esta joya, deseché la idea inicial y me lo compré sin dudarlo. Un chollazo señores.

Para el que no lo conozca, Richard Fortey es un reputado paleontólogo del Museo de Historia Natural de Londres, ha escrito numerosos libros de divulgación y es responsable de gran parte de los estudios relacionados con los Trilobites. En palabras más claras: un crack de la paleo.

Este libro podría haber sido uno más si no fuera porque Fortey lo desarrolla de tal forma que te permite acompañarle en sus viajes en busca de ejemplares fósiles a través de medio mundo. Para mi gusto los últimos capítulos sobre mamíferos, humanos y demás vida “reciente” podrían haberse dejado para otro libro. A veces creo que los investigadores se sienten obligados a meter algunos capítulos de evolución humana para hacer el libro más atractivo, para mí es un error pero supongo que habrá editores que no piensen igual. Vete a saber.

Fortey nos adentra en la historia de la vida de una forma muy amena, va tocando muchos palos de forma organizada (ojo, no asustarse con el grosor del libro, ¿Es un tochazo? Sí. Pero ameno) para recorrer desde el surgimiento de la Tierra hasta los organismos más evolucionados pasando por las primeras células. ¿Qué lo distingue de los numerosos libros que tratan estos temas? Las anécdotas de Fortey, sus opiniones (a favor/en contra) de algunas teorías, que estuvo involucrado en numerosos proyectos cuyos estudios ampliaron el conocimiento de varias especies, y lo más interesante: que te transmite su pasión por la paleontología.

“He pasado  gran parte de los últimos veinte años intentando imaginar cómo sería sumergirse en los océanos del Ordovícico”
Gracias a Fortey el Ordovícico tiene menos secretos para nosotros.

 

La vida. Una biografía no autorizada.
Richard Fortey.
Editorial Taurus

 

La Importancia De Llamarse “Marrella”

marrella 3D

Si nunca has oído hablar de Burgess Shale es muy posible que “Marrella” te suene a chino. Para que no nos perdamos entre nombres y lugares os voy a contar (muy) brevemente la historia de Burgess Shale.

La cantera de Burgess Shale se encuentra a más de 2000 m sobre las Rocosas Canadienses y data de mediados del Cámbrico (hace 520 m.a aprox.). El yacimiento está cercano a la ciudad de Field en la Columbia Británica, tiene una larga historia de investigación y descubrimientos, que comenzaron cerca de finales del siglo XIX. El hallazgo de fósiles en Burgess Shale fue fortuito, como ha ocurrido en otros tantos casos, y surgió a raíz de la construcción de una vía férrea. Actualmente, el yacimiento se encuentra dentro del Parque Nacional de Yoho bajo la protección de Parques de Canadá, cerrada a los visitantes ocasionales y a los cazadores de fósiles.


– Marrella, ¿Ser o No Ser Un Trilobites?

Marrella, bautizado por Walcott como “cangrejo de encajes”, es el animal más abundante y mejor preservado de Burgess Shale. Su morfología es muy primitiva y de pequeño tamaño (apenas un par de centímetros). Posee numerosos segmentos a lo largo del cuerpo y sus extremidades son casi idénticas. Además, tiene un extraño escudo cefálico con 2 pares de largas espinas curvas, de las cuales el par trasero se extiende hacia atrás. Marrella fue el primer organismo con el que Walcott optó por comenzar su trabajo de descripción de la fauna de Burgess, una decisión lógica puesto que es el género de mayor abundancia y más común de Burgess Shale (¡solamente Walcott recolectó más de 12.000 ejemplares!).

Esquema de Marrella (© MARIANNE COLLINS)
Esquema de Marrella (© MARIANNE COLLINS)

Cuando describió formalmente Marrella en 1912, reconoció que no era un Trilobites convencional, pero aun así lo colocó dentro de este grupo. Con ello, Walcott sentó una base común para todas sus descripciones, y es que colocaba todos los géneros de Burgess Shale en grupos principales ya establecidos. Esta decisión de situar a Marrella dentro de los Trilobites trajo mucha controversia entre los paleontólogos.
Stephen Jay Gould también se posicionó en contra de esta idea de ubicar a los organismos más extraños como prototipos primitivos de las formas vivas, o lo que él denominó “el calzador de Walcott”.

Así estaba el panorama cuando otro investigador, Whittington, retomó la tarea de reexaminar todos los ejemplares de Burgess Shale. Comenzó por Marrella y al principio tuvo que admitir ciertas semejanzas con los Trilobites pero surgió algo importante: descubrió que Walcott había retocado ilustraciones y falsificado rasgos de Marrella para que encajara entre los Trilobites. Ya había quedado más o menos claro que no pertenecía a los Trilobites pero seguía siendo complicado atribuirle un grupo, lamentablemente a día de hoy la afinidad del género Marrella dentro del phylum de los artrópodos sigue siendo incierta y únicamente se puede afirmar que no encaja en ningún grupo conocido de artrópodos.

Bibliografía.
Briggs, D.E.G, Erwin, D.H., Collier, F.J. (1994). The fossils of the Burgess Shale. Washington, USA: Smithsonian Institution Press. 238 pp.
Gould, S.J. (1999). La vida maravillosa, Burguess Shale y la naturaleza de la historia. Barcelona, España: Crítica. 447 pp.
Hagadorn, J.W. (2002). Burgess Shale: Cambrian Explosion in full bloom. En Bottjer, D.J., Etter, W. Hagadorn, J.W. y Tang, C.M. (eds), Exceptional fossil preservation. New York: Columbia University Press. p 61-89.
Sepkoski, J.J. (1993). Fundamentos: La vida en los océanos. En Gould, S.J. (ed.), El libro de la vida. Barcelona: Crítica. p 37-65.
Whittington, H.B. (1985). The Burgess Shale. Yale University Press; New Haven.

Focas Daltónicas y Alces Borrachos

alces borrachos y focas daltonicas

Cuando escucho que la ciencia es aburrida siempre pienso que el que habla no tiene ni idea o ha tenido la mala suerte de no leer libros interesantes de divulgación científica. Lo cierto es que hay bastante desinterés por parte de las editoriales, que no se esfuerzan demasiado en publicar libros que solo interesan a “frikis” de la ciencia. Pues es un error. Lo bueno es que de vez en cuando encuentras libros divertidos y útiles. Como este que nos ocupa.

De focas daltónicas y alces borrachos, de Jörg Zittlau, es una muestra de cómo mezclar humor y ciencia, y que el resultado sea brillante. Es un compendio organizado de historias sobre especies animales que debieron haberse extinguido por sus defectos de diseño pero que aquí siguen con nosotros como por arte de magia. Animales que poseen características raras cuya ventaja evolutiva es (de momento) desconocida.

El título ya da pistas. ¿Focas daltónicas? Pues sí amigos, resulta que la retina de los mamíferos marinos no tiene receptores capaces de identificar las tonalidades del color azul!! Bueno, y si el azul no lo ven, ¿Qué hacen en el océano? Pues ni idea, como bien dice Zittlau, es como si entrases con gafas de sol en una discoteca, vamos que no ves nada de nada, lo cual no parece una gran ventaja. Vivir en un ambiente en el que no puedes ver gran cosa no parece una gran idea… ¿Qué color perciben? Pues si hubiese dependido de Edith Piaf, el rosa, ya se sabe. Pero no. Solo ven en color verde. ¡El verde!. Lo cual tiene gracia teniendo en cuenta el lugar que habitan, ¿no?.

Os cuento otra pero no más, que la gracia está en que os leais el libro (no me pagan por hacer publicidad, que conste)😉.

¿Sabéis la frase típica de “el tamaño importa”, verdad?. Bueno, resulta que hay un pato, el Oxyura vittata o Zambullidor de pico azul, que tiene un pene de unos treinta y pico centímetros que cuando está erecto llega a cuareinta y tantos. Con forma de sacacorchos y con púas. Toma ya. Hay una posible explicación para la morfología y es que así pueda expulsar el semen de otros machos que previamente hayan copulado con la hembra. Pero lo de la desmesurada longitud sigue sin explicación oficial. ¿Cual es la ventaja evolutiva? Porque con ese tamaño les es difícil mantener el equilibrio, aterrizar con eficacia, etc. Así que como no sea para fardar…los biólogos siguen sin saberlo con exactitud. Misterios de la madre naturaleza, tan sabia y compleja ella.

Y así todo el libro. Relatos cortos de un montón de curiosos animales cuya existencia no deja indiferentes a los biólogos ni a cualquiera interesado en la evolución animal. Os animo a que le echéis un ojo. También me parece muy recomendable como recurso didáctico en las clases de biología (no universitaria, aunque nunca está de más poner un poco de humor a la ciencia de alto nivel) para explicar términos como evolución, selección natural…y demás conceptos biológicamente incomprensibles a cierta edad.

Libro: De focas daltónicas y alces borrachos.
Autor: Jörg Zittlau
Editorial: Planeta

[in]Tolerancia a la Lactosa: Mitos y Realidad.

En el desarrollo de (casi) todo humano llega un momento en el que la leche le sienta mal, no la digiere con facilidad, llega a causarle diarrea e incluso fuertes dolores. ¿Cuándo y por qué ocurre esto? Tras el destete se supone que nuestro organismo no tiene la “necesidad” de digerir la leche puesto que deja de ser el alimento principal y el gen que expresa la lactasa deja de hacerlo, el problema radica en que sin la enzima lactasa no se puede metabolizar la lactosa, el principal azúcar de la leche.

Hace aproximadamente 10.000 años comenzó la domesticación de animales y plantas trayendo consigo un cambio cultural y tecnológico que produjo fuertes cambios en nuestro desarrollo. Al domesticar animales que producían leche hubo una fuerte presión evolutiva que favorecía a aquellas personas que tenían la capacidad de metabolizar la lactosa en la edad adulta, dicho de otro modo: si eras de los que tenían la mutación genética que te permitía seguir expresando lactasa estabas de suerte puesto que podías seguir alimentándote de leche. Con el tiempo dicha adaptación se vería favorecida y aumentaría su frecuencia en la población.

Ahora bien, al comienzo del primer párrafo escribí “(casi) todo humano” y esto no es por casualidad. A lo largo de nuestro reciente pasado evolutivo han aparecido, como mínimo, cinco mutaciones genéticas que alargan la actividad de dicho gen. Se ha podido establecer que tres de ellas se originaron en diferentes regiones del África subsahariana (región de pastoreo), la cuarta procede de Arabia y la quinta, y mayoritaria, se mantiene en poblaciones que ocupan desde Irlanda a la India. Esta última surgió hace aproximadamente 7.500 años en los pastores de una región de Europa central. Como se puede ver en la imagen inferior, actualmente la persistencia de la lactasa tiene sus picos más altos de frecuencia en el norte del continente (0.89-0.96 en las Islas Británicas y en Escandinavia) y muestra un decrecimiento (0.15) en regiones del este del Mediterráneo. En España ronda entre el 0.5 y el 0.6, por lo que la mitad de la población (como poco) posee la enzima lactasa en la edad adulta, es decir, son tolerantes a la lactosa.

Frecuencia del fenotipo de persistencia de la lactasa (Tomado de Leonardi et al., 2012)
Frecuencia del fenotipo de persistencia de la lactasa (Tomado de Leonardi et al., 2012)

 

Ahora bien, pese a que la frecuencia de personas intolerantes a la lactosa es alta parece que está proliferando el miedo irracional a la lactosa, por lo que mucha gente piensa que es intolerante cuando simplemente han sucumbido a la mala fama de la leche causada por los medios de comunicación. En 2006, la Sociedad Americana de Nutrición (American Society for Nutrition)  llevó a cabo un estudio en el que evaluaban los síntomas que aparecen tras la mala digestión de la lactosa (flatulencia, diarrea, dolor abdominal…) en pacientes que consumían leche y otros placebo. Llegaron a conclusiones interesantes pues vieron que los síntomas gastrointestinales comunicados por aquellos sujetos con intolerancia después de consumir una cantidad aproximada de 12g de lactosa, equivalente a una taza de leche, no fueron diferentes a aquellos que tomaron el placebo. También advirtieron que la dosis de lactosa que da lugar a los síntomas en la mayoría de intolerantes a la lactosa es de unos 25g (2 tazas de leche), mientras que dosis inferiores a 12g no son perceptibles. Es decir, no pasaría nada por tomar un café con leche al día aunque te hubieran diagnosticado intolerancia a la lactosa.
Es más, en otra investigación llevada a cabo en 2010 publicado en la revista Clinical Gastroenterology and Hepatology, observaron que pese a que la deficiencia de lactasa en adultos es relativamente común entre la población occidental, la deficiencia de la enzima y la intolerancia a la lactosa sintomática no están estrechamente correlacionadas. De hecho vieron cómo los sujetos del experimento percibían con más intensidad los síntomas al tomar leche en su casa que en el hospital donde las dosis eran mucho más altas, esto podría deberse a que los síntomas que creen relacionados a la lactosa se agravan por el ambiente en el hogar o, más probablemente, no se deban a la mala absorción de lactosa, sino a otra causas.

Ultimamente existe mucha desinformación con este tema, probablemente inflada por el marketing (incluyendo comentarios que aluden a que la leche sin lactosa ayuda a la buena digestión aunque no seas intolerante, algo totalmente erróneo puesto que si no posees intolerancia a la lactosa no has de tener ningún problema) y las empresas lacteas a las que las viene estupendamente vender leche sin lactosa, de soja, de avena… puesto que si os fijáis en los precios de estos productos, son mucho más elevados, y si encima nos lo venden como la panacea contra la mala digestión que produce la leche, ya tienen el negocio hecho. Probablemente lo mejor sea no dejarse llevar por el pánico, informarse mejor y no condenar la leche por motivos equivocados.

Referencias:

Monográfico Evolución: La Saga Humana. Investigación y Ciencia. Noviembre 2014, nº 458.

Savaiano, D.A., Boushey, C.J., McCabe, G.P. 2006. Lactose Intolerance Symptoms Assessed by Meta-Analysis: A Grain of Truth That Leads to Exaggeration. J. Nutr. 136: 1107–1113.

Casellas, F., Aparici, A., Casaus, M., Rodríguez, P., Malagelada, R. 2010. Subjective Perception of Lactose Intolerance Does Not Always Indicate Lactose Malabsorption. Clinical Gastroenterology and Hepatology, 8: 581–586

Leonardi, M., Gerbault, P., Thomas, M.G., Burger, J. 2012. The evolution of lactase persistence in Europe. A synthesis of archaeological and genetic evidence. International Dairy Journal, 22:88-97.

http://elpais.com/diario/2006/12/27/futuro/1167174004_850215.html

http://www.unav.es/acienciacierta/genome/lactosa.html

La Reconstrucción Facial Forense: Hubo Vida Antes De CSI.

No sé vosotros pero yo he de reconocer que empecé a descubrir las ciencias forenses por la serie CSI (Las Vegas), me fascinaban las técnicas, los casos, los esqueletos…vaya, que me gustaba tanto que empecé a interesarme en serio por las ciencias forenses, sobre todo por la antropología. Dejando a un lado el sentimentalismo, hay que destacar que a raíz de esta serie televisiva comenzaron a proliferar películas, series, libros, videojuegos, etc., todos con argumentos detectivescos y resueltos desde la rama forense. Pero como en todo, hubo un antes y un después de CSI.
El otro día estaba viendo una buena película de espías, Gorky Park, basada en la novela homónima de 1981 y, para mi sorpresa, en una determinada escena utilizaban los mismos métodos para la reconstrucción facial que hemos visto más de veinte años después en series de televisión. Esto me llevó a pensar que en realidad conocía muy poco sobre estas técnicas forenses previas al boom televisivo que supuso CSI, así que comencé a buscar sobre el tema, y sorprendentemente he descubierto que se remontan a una época muy anterior a lo que imaginaba.

Izda: Escenas de Gorky Park (1983), y dcha: Escenas de CSI Las Vegas, capítulo 3x08.
Izda: Escenas de Gorky Park (1983), y dcha: Escenas de CSI Las Vegas, capítulo 3×08. [Hacer click en la imagen para aumentar su tamaño]

 

Jericho

La realización de máscaras se remonta a épocas tempranas. Son numerosos los restos de máscaras encontradas en excavaciones, por ejemplo la hallada en Jericho (7000 a.C) que fue modelada con arcilla sobre el propio cráneo, utilizaron conchas para simular los ojos y las mandíbulas fueron enterradas aparte (imagen derecha-tomada del libro Forensic Facial Reconstruction-). La aparición de máscaras funerarias tuvo lugar en Egipto (el primer ejemplo data del 1370 a.C), donde hacían el molde negativo en yeso y la producción del molde postivo era mediante la fundición de cera.

 

 

Modelo anatómico de cera realizado por Zumbo. (Imagen tomada del libro Forensci Facial Reconstruction)
Modelo anatómico de cera realizado por Zumbo. (Imagen tomada del libro Forensic Facial Reconstruction)

Muy posteriormente fueron los italianos los que introdujeron en la medicina el modelado facial en cera. Fue en siglo XVII cuando Giulio Gaetano Zumbo (1656-1701), escultor italiano, realizó los primeros trabajos en cera de los diferentes estadios de la descomposición del cuerpo humano, que en su momento resultaron ciertamente macabros (no puedo dejar de pensar en la exposición Human Bodies que hace unos años recorría el planeta causando fasinación y repulsión a partes iguales. Parece que no ha cambiado mucho nuestra percepción ante estos temas). Su trabajo exponía con una extraordinaria y científica precisión la “desintegración” del cuerpo humano tras la muerte. Uno de sus trabajos más famosos fue la realización de una escultura facial en cera, directamente sobre el cráneo de un hombre ya fallecido, y que supone un magnífico ejercicio de reconstrucción en 3-D de su anatomía (imagen izquierda).

 

isabella ruxton
Superposición de las fotografías de Isabella Ruxton en vida y la de su cráneo. (Imagen tomada del libro Forensic Facial Reconstruction)

Es evidente que durante varios siglos los más interesados en esta ciencia fueron los anatomistas, ya que les permitía conocer y estudiar con mucha precisión los recovecos del cuerpo humano. Pero poco a poco estas técnicas pasaron a ser parte fundamental de la investigación policial, sobre todo en casos de desaparecidos. En Europa, a primeros del siglo XX la técnica más utilizada era la superposición de fotografías, es decir, colocaban la fotografía de la víctima sobre otra realizada al cráneo para comprobar sus similitudes. El primer caso en el que fue utilizado esta metodología fue en Reino Unido: el Dr. Ruxton denunció que su mujer le había abandonado por otro hombre, pero semanas más tarde aparecieron varios cuerpos desmembrados en Glasgow. La policía recuperó dos cráneos y más de setenta partes de los cuerpos, envueltos en papel de periódico. Dicho periódico únicamente se había distribuido en la zona de residencia del Dr. Ruxton. Se sospechaba que el Dr. Ruxton había asesinado a su esposa y a su doncella, realizándoles incisiones y desfigurándoles el rostro para impedir la identificación, por lo que la policía superpuso las fotografías de las dos mujeres sobre las de los cráneos dando positivos resultados. A la derecha de estas líneas se puede ver la imagen de ambas fotografías superpuestas, correspondientes a Isabella Ruxton.

 

McGregor fue pionero en Estados Unidos en usar la reconstrucción facial, y en 1915 consiguió la reconstrucción de cráneos de hombres prehistóricos para el Museo de Historia Natural de Nueva York. Sin embargo, fue Wilder el primero en interesarse en la recosntrucción de Nativos Americanos mediante los métodos que se utilizaban en Europa. A pesar de estos primeros inicios no fue hasta 1946 cuando se retomó esta técnica de forma seria, cuando Krogman trabajó sobre un cráneo fotografiándolo antes del descarnamiento y realizando junto al escultor McCue la reconstrucción facial, utilizando los datos obtenidos de la profundidad de los tejidos para determinar de forma más precisa el sexo y la etnia de origen del individuo. Posteriormente compararon la recosntrucción facial con las fotografías hechas previamente, al ver la gran similitud comenzaron a utilizar esta técnica para la identificación forense. Las técnicas americanas utilizan un promedio del grosor de los tejidos para realizar tablas comparativas con las diferentes variables de edad, sexo y etnia.
En 1975, la Policía de New Jersey solicitó la colaboración de Krogman en la reconstrucción facial de un cuerpo que se encontraba en descomposición, el caso se resolvió con éxito gracias a la utilización de estas técnicas forenses.

En décadas posteriores siguieron estudiando estas técnicas creándose métodos diferentes hasta llegar al método computerizado que aumentó la precisión, rapidez y eficiencia de la reconstrucción facial forense. El método informático permitía eliminar el error introducido por el escultor. El primer diseño de esta metodología fue llevado a cabo por Moss y sus colegas del University College London (UCL) en 1987, que consistía en un láser automatizado que escaneaba la superficie del cráneo y una cámara que digitalizaba los datos. En un principio la técnica manual seguía dando resultados más realistas que el informático, sin embargo este último permitía introducir mayor número de variables. Posteriormente se crearon bases de datos que posibilitaban añadir y modificar con precisión los distintos componentes faciales para una mejor reconstrucción.

Reconstrucción facial generada mediante técnicas informáticas (Imagen tomada del libro Forensic Facial Reconstruction)
Reconstrucción facial generada mediante técnicas informáticas (Imagen tomada del libro Forensic Facial Reconstruction)

 

¿Por qué el cráneo?

Los efectos de la lepra en el cráneo de Robert the Bruce. Cráneo y reconstrucción facial (Imagen tomada del libro Forensic Facial Reconstruction)
Los efectos de la lepra en el cráneo de Robert the Bruce. Cráneo y reconstrucción facial (Imagen tomada del libro Forensic Facial Reconstruction)

Tradicionalmente el cráneo es el hueso más estudiado en Antropología Física. Debido a su forma compleja que se desarrolla bajo la influencia del crecimiento y la maduración. Existen tres factores muy importantes que se pueden determinar mediante el estudio del cráneo: el sexo, la edad y la etnia de origen, si bien es preferible tener otros restos óseos que permitan asegurarse.
La determinación del sexo a menudo trae problemas ya que la edad, el medioambiente, los cambios patológicos y la variación poblacional influyen en la determinación.
Además, existen otroa factores que pueden ayudar a determinar la identidad del individuo, como por ejemplo los indicadores culturales o los patológicos. Muchas enfermedades dejan marcas en la superficie craneal, como la Lepra, la Osteomielitis o algunos tumores. Por ejemplo está el caso de Robert the Bruce, héroe de guerra escocés, que sufrió lepra perdiendo el hueso alveolar del maxilar, los dientes del maxilar y los huesos nasales (imagen derecha).

 

Miguelón
Cráneo de Miguelón y su reconstrucción (Fundación Atapuerca)

Otro ejemplo que seguramente os sea conocido es el de Miguelón, el cráneo 5 de Homo heidelbergensis encontrado en la Sima de los Huesos, en Atapuerca. Este individuo sufrió una grave afección maxilodentaria, ocasionada por la fractura en vida de una pieza dentaria. No se ha descartado que dicha afección causara una septicemia y fuera la causa de la muerte de Miguelón. En Paleoantropología este tipo de técnica forense sirve para “ponerle cara” a nuestros antepasados. Aquí podéis ver la reconstrucción que hizo el equipo de investigadores del cráneo de Miguelón.

Actualmente las técnicas para la reconstrucción facial forense siguen avanzando con nuevos modelos informáticos, utilizándose también escáneres computerizados para los diseños 3-D que permiten una mayor precisión a la hora de hacer la reconstrucción.

Después de este repaso por la historia de la Antropología Forense en el campo de la reconstrucción facial hemos visto que en este caso Gorky Park y CSI son bastante fieles a la realidad y además una buena forma de acercarnos al mundo forense 😉

Para más información:
Wilkinson, C. (2004). Forensic Facial Reconstruction. Cambridge University Press. 289 pp.

Esta entrada participa en la XXXI Edición del Carnaval de Biología que acoge el blog Retales de Ciencia.

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Segundo resumen de la XXXI edición del Carnaval de Biología

Seguimos con el BioCarnaval para traeros muchas más aportaciones de nuestros participantes.

lago manchas
Lago con manchas (::ZTFNews)

Marta Macho nos transportó desde su blog a Canadá para visitar El lago con manchas, de alta calidad terapéutica y cuyos magníficos colores salen a relucir en verano tras la evaporación del agua y dependiendo de la composición del terreno.

Quien piense que las salamandras no tienen cabida en la ficción anda muy desencaminado; Carlos Lobato nos lo mostró con la entrada Naruto, las salamandras y la samandarina, desentrañando los misterios de las salamandras fantásticas de Naruto y comprobando si son reflejos fieles a la realidad o mera ciencia ficción….¿Biología o imaginación?, descúbrelo en su post.

 

Cuando oímos el apellido Newton normalmente pensamos en manzanas y fuerzas gravitacionales, pero existen otros logros que llevan este apellido y son más cercanos a la biología pero cuyo trabajo nos es menos familiar. Gracias a Marta Macho podemos conocerlo mejor. Alfred Newton fue un importante ornitólogo, padre fundador de la British Ornithologists’ Union y el primero en describir la cotorra que lleva su nombre. En este mismo blog también podemos encontrar referencias a otros dos grandes científicos: Fritz Albert Lipman y Alois Alzheimer. El primero es conocido por su aportación en el campo de la bioquímica al conocimiento de la coencima A y galardonado con el premio Nobel. El segundo, psiquiatra y neurólogo, por la idenitificación de los síntomas de la enfermedad de Alzheimer.

niños prodigios
Niños prodigios (Scire Science)

Desde el blog Scire Science nos acercan al mundo de los niños prodigio con su entrada Conociendo cómo funcionan los niños prodigio. ¿Están determinados genéticamente?, ¿Se nace así o se puede educar el talento?, ¿Son genios en todos los campos?. Muchas de las respuestas a estas preguntas podemos descubrirlas en esta interesante aportación donde aprenderemos que no siempre es tarde para descubrir nuestro talento o que la genética puede influir pero no determinar la genialidad de una persona.

penalti
Penalti: la contaminación de los mares (::ZTFNews)

Siguiendo la propuesta de esta edición, Marta Macho escribió: Penalti: la contaminación de los mares, que relaciona Arte y Biología. Hay muchas formas de llamar la atención de los medios sobre un problema concreto pero los más originales suelen ser los que consiguen un mayor efecto. En esta ocasión la fotógrafa Mandy Barker fotografió balones recogidos de mares de todo el mundo para alertarnos sobre el fatal efecto de la contaminación por plástico en los océanos.

Continuamos en el blog ::ZTFNews de Marta Macho, desviándonos ahora hacia el campo de la Zoología, la Paleontología y la Botánica para revisar las biografías de tres naturalistas: Archie Fairley Carr, el “Hombre tortuga”Étienne Geoffroy Saint-Hilaire y Mario Lagasca. El primero de ellos fue reconocido como el mayor experto en tortugas marinas, el segundo como el padre de la anatomía comparada cuyas aportaciones a la biología evolutiva han llegado hasta nuestros días. Por su parte, Lagasca fue uno de los botánicos españoles de renombre de finales del S. XVIII y principios del S. XIX.

La desertificación es un problema de enorme magnitud y que pasa inadvertido para la sociedad hasta que ya es demasiado tarde, para que esto no ocurra nació el Día Mundial de la lucha contra la Desertificación que se celebra el 17 de Junio y que Marta Macho nos recordó en su blog. Este año la campaña de sensibilización trató de concienciar a la población de los riesgos del cambio climático, especialmente sobre las tierras áridas, y cómo podría resolverse con estrategias de adaptación basadas en los ecosistemas.

gavial
Cocodrilos, caimanes y gaviales (CEA blog)

El blog Consultoría y Educación Ambiental nos propuso un texto divulgativo sobre los Cocodrilos, Caimanes y Gaviales, vertebrados que no encontramos en España pero que llevan en este planeta más de 80 millones de años, y son conocidos por su longevidad. Todo el que desee aprender más sobre estos reptiles le aconsejo que lea este post, en el que hacen un buen ejercicio de descripción de estos individuos.

Para concluir con esta segunda entrega de los resúmenes de contribuciones al BioCarnaval tenemos la entrada ¿Únicos? Dónde reside nuestra identidad, del blog Café de Ciencia (Blog anfitrión de la XXXVI edición del Carnaval de Química). Todo aquel interesado en conocer los misterios de la genética de los gemelos, el porqué de sus mínimas diferencias o la explicación evolutiva a los cambios producidos por los transposones en la mecánica de la genética, debería leer este interesante texto.

 

Os recuerdo a todos que Retales de Ciencia continúa acogiendo la XXXI edición del Carnaval de Biología durante el mes de Julio por lo que os espero para recibir muchas más aportaciones😉. Todo aquel que lo desee puede repasar las bases del Carnaval aquí. En pocas semanas traeré el próximo resumen repleto con las contribuciones más recientes.

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Primer resumen de la XXXI Edición del Carnaval de Biología

La edición nº 31 del Carnaval de Biología nos está dejando textos muy interesantes y de temas muy diversos por lo que lo primero es agradecer a todos los participantes sus innumerables aportaciones.

N1

La primera aportación vino de la mano de Daniel Durantes en su blog Investigar en tiempos revueltos, con la entrada “Los dominios de la vida: ¿donde caben tres caben cuatro?” y en la que nos contaba cómo ha ido cambiando el pensamiento científico sobre los dominios de la vida: eucariota, arqueas y bacterias. Y claro, los Virus: ¿Dónde los ubicamos?, ¿Son seres vivos o no?, muchas de estas cuestiones siguen siendo motivo de controversia aunque sea innegable su aportación en el árbol de la vida. Y lo más importante: los Mimivirus, Megavirus y Pandoravirus, que han supuesto la brecha en los tres dominios y que darán mucho que hablar en años venideros.

 

Siguieron textos del blog Cosmos-El Universo, como Los inmortales con un interesante repaso a algunas de las especies vegetales y de hongos más longevas que hay sobre la Tierra, como la Yareta, el hongo de miel o el Álamo temblón, entre otros. El mismo blog nos ofreció una interesante entrada sobre Europa, no el continente, si no la luna del planeta Júpiter en la que podría haber vida ya que sus características físico-químicas podrían permitirlo.

MUTO macho. Del blog Divulgador Herbivoro.
MUTO macho. Del blog Divulgador Herbivoro.

La cuarta aportación vino de la mano del blog Divulgador Hervíboro con el texto Biologia ficcion de Godzilla, realizando un interesante ejercicio de observación en el que nos describe la biología de los MUTO (Masive Unidentified Terrestrial Organism) y de Godzilla, que tuvieron su “origen” en un período de alta radioactividad. Un divertido ejemplo de mezclar Biología y Ficción.

El 5 de Junio se celebró el Dia mundial medio ambiente 2014 y tres días después, el Día Mundial de los Océanos. Marta Macho, desde su blog ::ZTFNews,  quiso recordarnos lo importante que es cuidar el Medio Ambiente, respetarlo y educar a la sociedad para poder disfrutar de un futuro más próspero, así como hacernos ver que juntos tenemos el poder de proteger el océano.

El 6 de Junio se cumplían 70 años del nacimiento de uno de los más importantes científicos de nuestro tiempo, el descubridor de la división genética y ganador del Premio Nobel: Phillip Allen Sharp.Todo esto nos lo recordaba Marta Macho en su entrada: Phillip Allen Sharp y la división genética.

En el blog AlbaCiencia pudimos leer el interesante post titulado Un cerdo para criar mi hígado sobre ingeniería genética y los transplantes de órganos entre especies distintas acercándonos a un futuro próximo de la medicina. ¿Qué barreras habría que salvar para que fueran exitosos estos transplantes?, ¿Cómo sería la técnica?, de todo ello nos hablan en esta entrada. Además, para mayor honra de la ciencia, y la española en particular, podemos decir que estos avances científicos vienen de la mano del científico español Juan Carlos Izpisúa, que ya abrió camino con sus mini-riñones in vitro.

Ncerdos
Un cerdo para criar mi hígado

 

Giramos hacia el campo de la zoología con Abrazo de Koala, del blog Yeah, Science Bitch! que quieren dejarnos claras las diferencias entre los koalas y los osos, cuyos ancestros divergieron hace aproximadamente 160 millones de años, y nos explican desde un punto de vista evolutivo la etología de estos mimosos mamíferos.

Desde Ser-Vivo nos explicaban las características morfológicas y evolutivas de la Diuca (Diuca diuca) y la golondrina chilena (Tachycineta meyeni), aves cuya presencia se ciñe fundamentalmente al continente americano, y con una coloración similar que se podría explicar por convergencia evolutiva.

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Ranas de cristal (El neutrino)

Para terminar este primer resumen del BioCarnaval quiero acabar con el interesante texto del blog El neutrino, titulado Ranas de cristal. ¿Os imagináis poder observar los órganos internos de un espécimen sin hacer ni una sola incisión en su cuerpo?. En las ranas de cristal esto es posible puesto que la piel de su vientre es transparente, de ahí su nombre coloquial. Para aumentar las rarezas en estos individuos sus huesos son de color verde debido a una inusual acumulación de sales biliares, pero todo tiene una explicación: al ser verdes pueden camuflarse mejor ya que al contrario que en el resto de animales, sus huesos son visibles debido a la transparencia de su piel y si fueran blancos estarían mucho más expuestos a los depredadores.

 

 

 

Aquí concluye el Primer Resumen de la XXXI Edición del Carnaval de Biología. En breve publicaré el siguiente con más aportaciones, mientras os animo a continuar escribiendo entradas tan interesantes como hasta ahora🙂

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Comienza la XXXI edición del Carnaval de Biología

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¡Extra!, ¡Extra!: ¡Empieza la XXXI Edición del Carnaval de Biología!

Recogemos el testigo de la mano de Activa tu Neurona que durante los meses de Abril y Mayo ha acogido el Biocarnaval y comenzamos en Retales de Ciencia la Edición nº 31 (desde el 1 de Junio hasta el 31 de Julio).

Durante estos meses todos los que queráis participar solamente debéis hacer llegar vuestros textos mediante un enlace y desde Retales de Ciencia se difundirán los resúmenes de los mismos.

¿Cómo puedes participar?

Muy fácil, solo has de hacer lo siguiente:

Los post participantes en el Carnaval de Biología deberán publicarse dentro de las fechas antes mencionadas (desde el 1 de Junio al 31 de Julio) en el blog o web del autor y mencionando que desean participar mediante una frase similar a esta al final de cada entrada y enlazándola al blog anfitrión:

 “Este post participa en la XXXI Edición del Carnaval de Biología que acoge Retales de Ciencia

El que lo desee también puede adjuntar en su post el logotipo que Retales de Ciencia ha propuesto para la XXXI Edición y que podéis descargar aquí. O si lo deseas puedes enlazar el logotipo de ediciones anteriores.

 Importante: Por último, has de publicar un comentario en esta misma entrada dejando el enlace a tu post.

Y ya está, así de sencillo.

Las normas de participación

Todos los participantes han de cumplir unas normas básicas:

  1. La participación es libre, desde el propio blog o como autor invitado en el blog de un amigo, familiar, etc.
  2. Cada mes, el blog anfitrión anunciará el inicio del carnaval indicando la fecha de comienzo (se recomienda que sea la misma que la del anuncio) y la fecha de fin del mismo (preferiblemente a finales de cada mes).
  3. La temática será libre, pudiendo ser de cualquiera de los campos que engloba la Biología: evolución, paleontología, botánica, zoología, microbiología, ecología, genética, etc. Además, el anfitrión puede proponer un tema concreto sobre el que los participantes pueden expresarse a su gusto: desde redactar textos hasta grabar vídeos.
  4. Cada entrada publicada deberá indicar que participa en la n-Edición del Carnaval de Biología, citando y enlazando al blog organizador. Tenéis varias formas posibles de avisar: directamente al blog anfitrión dejando un comentario en esta entrada (preferible), al twitter del carnaval @biocarnaval o al twitter del anfitrión (en esta edición: @Retales_Ciencia).
  5. Cada blog organizador puede proponer mejoras y cambios para el biocarnaval.
  6. Retales de Ciencia no se hará responsable del contenido, ni de las opiniones emitidas en los post participantes en la XXXI Edición del Carnaval de Biología, recayendo esta responsabilidad únicamente en el autor o autores de los blogs.

En la pasada edición se realizaron 76 participaciones ¡Anímate!

 El tema

vacacartel

No se me ocurre mejor momento para reivindicar la relación de la Biología con otras disciplinas y como me interesa mucho el arte en todas sus vertientes…el tema propuesto para esta edición es La Biología y el Arte, pero claro está, las participaciones son de temática libre y no es necesario seguir la que se propone aquí.

El arte comprende desde el cine hasta el dibujo, por lo que su relación viene de lejos: tatuajes egipcios de animales que representaban a los dioses, películas sobre el origen del hombre o de dinosaurios traviesos que aparecen en el mundo actual para aniquilar a todo ser viviente, cuadros sobre el origen de la vida, etc.

 

Ediciones anteriores

 ¡¡ Animaos a participar!! ¡¡Estáis todos invitados!!

El Ciervo Volante: pequeñas curiosidades

Lucanus cervus (Ciervo Volante)

 

Este artrópodo de nombre tan peculiar es uno de los más comunes de la Península Ibérica y quiero presentároslo a los que no sepáis de su existencia porque para mí es uno de los bichejos más interesantes que pululan por nuestras tierras y que lamentablemente pertenece a la cada vez más amplia gama de especies amenazadas.

No quiero caer en la mera descripción sistemática del ciervo volante porque pienso que es relativamente fácil de encontrar en la literatura y no quiero saturar con datos al lector, por lo que me gustaría centrarme en pequeñas curiosidades que podemos encontrar a lo largo de la historia científica y cultural.

Los ciervos volantes son especies de escarabajos descritos por Plinio bajo el nombre de Lucanus. Pertenecen a la Superfamilia Lucanoidea, la cual cuenta con más de 1000 especies repartidas por los cinco continentes. De las 17 especies europeas, 9 se encuentran presentes en la Península Ibérica. Se considera el escarabajo de mayor tamaño de Europa.
Su dimorfismo sexual es bastante notable, el tamaño del macho es muy superior al de la hembra, con grandes cuernos ramificados, lo que da lugar al nombre vulgar por el que se lo conoce: Ciervo Volante.

Los griegos ya conocían este artrópodo, lo llamaban Xulophagos bous, “el buey come-madera”. Un escritor de la Antigüedad tardía llamado Antoninus Liberalis escribió que los niños lo tenían por un juguete, cortándole la cabeza y llevándosela, ya que con sus cuernos parecía una lira de concha de tortuga.
Parece que las mandíbulas arqueadas del Lucanus cervus y los brazos de la lira griega tienen bastantes semejanzas (foto inferior).

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A la izquierda una lira griega y a la derecha el ciervo volante.

Ferrante Imperato, un farmacéutico italiano del siglo XVI, publicaba en 1599 su serie de Historia Naturale, en la que mencionaba al ciervo volante. “Estas especies de insectos córneos se observan en Lombardía, provincia de Italia, y son apreciados por sus grandes virutdes contra el dolor y los tirones de nervios en las piernas, mal que nosotros llamamos rampa y que acontece de vez en cuando. Se llevan, por tanto, como amuletos engarzados en oro o plata. Las hembras aunque son proporcionalmente menores, son igualmente apreciadas como remedio”. He seleccionado la lámina en la que aparecen los dibujos de ciervos volantes en la obra de Imperato:

Lámina de Historia Naturale, de Imperato.
Lámina de Historia Naturale, de Imperato (Fuente: Insectos y Arañas en la Historia Naturale de Ferrante Imperato, impresa en Nápoles en 1599)

Desde que el mundo es mundo todo animal o planta sobre la faz de la Tierra puede ser comido, otra cosa es que culturalmente estemos educados para comer de todo. Los insectos no suelen encontrarse entre el menú diario del mundo occidental, pero sí podemos verlo en algunos países más acostumbrado a estos manjares. Pero no siempre fue así. Plinio ya nos lo dejó escrito, “los gourmets romanos tenían la costumbre de engordar para la mesa las larvas de “cossus“, dándoles de comer harina y vino. Aunque no está muy clara la identidad de dichas larvas, se piensa que probablemente era la larva del ciervo volante”. Es decir, que en la antigua Roma ya se comían insectos, y muy posiblemente a los Lucánidos.
Eso sí, si alguien se está pensando probarlos que tenga en cuenta que ahora mismo Lucanus cervus está protegido por la Ley, así que ojo con salir de caza por el campo para tenerlos en casa o comérselos. Referente a esto, a su caza, hasta hace unos años yo desconocía que hay un mercado negro de compra-venta de insectos protegidos (personalmente me quedé muy perpleja cuando supe que por estos ejemplares se llega a pagar cerca de 100 euros), e insto a todo el mundo a que denuncie cualquier atisbo de ilegalidad en las redes en lo referente a este tema.

Espero que estas pequeñas curiosidades culturales, más que propiamente científicas, os hayan resultado interesantes. Si sois un poco campestres en veranos es fácil ver Ciervos Volantes en la Sierra de Guadarrama, lamentablemente muchas veces podemos encontrarlos ya muertos en los arcenes de carreteras forestales. Siempre que haya un robledal, habrá Lucánidos.

Referencias de interés:
– Holt, V.M. (1997). ¿Por qué no comer insectos?. Bol. S.E.A., 20: 249-257.
– Moret, P. (1997). Los insectos en la mitología y la literatura de la Grecia antigua. Bol. S.E.A., 20: 331-335.
– Proyecto Ciervo Volante (1996). Biología del Ciervo Volante: de lo poco conocido y lo mucho por conocer. Bol. S.E.A, 15: 19-23.
-Bellés, X. (1999). Insectos y arañas en la Historia Naturale de Ferrante Imperato, impresa en Nápoles en 1599. Arbor CLXIII, 643-644: 425-435 pp.

 

Esta entrada participa en la XXX Edición del Carnaval de Biología que acoge el blog Activa Tu Neurona

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